Descifran el genoma del bacilo de la tuberculosis

El desciframiento completo del genoma del bacilo de la tuberculosis, que anualmente mata a 3 millones de personas en el mundo, acaba de ser terminado por un equipo de científicos franco-británicos, y abre vías para nuevas investigaciones terapéuticas.
Dicho resultado, obtenido más de un siglo después del descubrimiento del agente de la tuberculosis por el alemán Robert Koch, es de una importancia capital
El conocimiento de la integralidad del patrimonio genético de la bacteria suministrará las informaciones necesarias para concebir nuevos medios de lucha contra la tuberculosis, enfermedad que continúa causando estragos en el mundo, pese a los medicamentos existentes y la vacunación. El trabajo emprendido en 1992 permitió establecer la carta de identidad genética o "secuencia completa del genoma del Mycobacterium tuberculosis".
Gran parte de las capacidades de ese genoma, que comporta 4 mil genes, están destinadas a la producción de enzimas que intervienen en toda suerte de lípidos (síntesis o degradación). El bacilo de la tuberculosis se serviría así de grasas de las células que infecta como fuente de energía.
Su resistencia natural a numerosos antibióticos está relacionada en gran parte con su cubierta, que actúa como una barrera, pero el análisis de su genoma muestra que dispone de varias otras armas potenciales (enzimas) para neutralizar los tratamientos.
Un mejor conocimiento de esos mecanismos de resistencia debería permitir mejorar el uso de los medicamentos actuales y facilitar la concepción de nuevos productos.
Esta investigación llevó también al descubrimiento "inesperado" de dos nuevas familias de proteínas (PE y PPE) que podrían ser esenciales para la concepción de vacunas, y tal vez para explicar los resultados desiguales de los diferentes programas de inmunización por el BCG.
La tuberculosis se propaga por vía aérea, mediante finas gotitas de saliva expulsadas con la tos o los estornudos. En numerosos países está en aumento y representa la principal causa de deceso entre las personas infectadas con el virus del SIDA(2).

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